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Entrevista com Rita Vazquez-Torres (New Stone Soup VT LLC): Pessoas por detrás da indústria dos exoesqueletos - Série

Nesta série de pequenas entrevistas, damos-lhe a conhecer as pessoas por detrás das grandes empresas do mundo dos exoesqueletos. Se quiser implementar com sucesso um exoesqueleto industrial na sua empresa, tem de prestar atenção a dois pontos:

1. escolher a solução correcta, respetivamente uma solução que se adapte às necessidades de todas as mais de 75 soluções industriais e não a solução que é anunciada com o maior orçamento de marketing.

2. a implementação devidamente formada e acompanhada na empresa, para que as soluções sejam também motivadas intrinsecamente de forma sustentável.

A solução correcta é, portanto, decidida apenas com base em pormenores técnicos, mas também na empresa em que se confia para o fazer. Para confiar em alguém, tem de aprender um pouco mais sobre as pessoas que estão por detrás. É este o caso, porque estamos a fazer estas entrevistas.

Nestas entrevistas, damos-lhe a conhecer as pessoas por detrás das empresas, patentes e invenções para as conhecer melhor e para compreender ainda melhor a motivação por detrás da visão.

No terceiro episódio, falamos com a Rita da New Stone Soup VT LLC. A Rita está na bolha do exoesqueleto desde 1990 (o ano em que nasci) e é, por isso, uma verdadeira especialista que acompanhou todo o desenvolvimento desde o início. Obrigado pela entrevista, Rita!

AVISO LEGAL: Rita: "Esta entrevista contém informações pessoais/profissionais minhas. Não reflecte as opiniões dos militares ou de qualquer dos meus clientes - passados ou presentes.

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Entrevista com Rita Vazquez-Torres (New Stone Soup VT LLC): As pessoas por detrás da indústria dos exoesqueletos - Série 2

Entrevista:

Quem é você e o que é que faz?

Rita: "Olá! Rita Vazquez-Torres, antiga funcionária pública do Exército. Depois de me reformar com 25 anos de experiência, criei a minha própria pequena empresa de consultoria em tecnologia/estratégia empresarial (e agora empresa de hotelaria) - New Stone Soup VT LLC. Faço-o há cerca de 12 anos. Também sou blogger de comida/vinho e viagens, instrutora de fitness para idosos e uma mãe muito apaixonada".

Quando e onde teve o seu primeiro contacto com os exoesqueletos?

Rita: "No final dos anos 90/início dos anos 2000, o Exohiker foi introduzido nos laboratórios do Exército para os quais eu trabalhava como funcionária pública. O produto chegou através do Army Program Executive Office (PEO) Soldier, que estava a considerar um pequeno contrato para aquisição. Na altura, o tema da Carga do Soldado era de grande interesse e o Exohiker (UBerkley) era uma abordagem inovadora. Na altura, eu era o Diretor do "National Protection Center", a divisão dos "Natick Labs" (agora DEVCOM Soldier Center) que estava encarregue de promover parcerias público-privadas e entre governos e de financiar projectos de EPI de dupla utilização. Os meus colegas dos Natick Labs efectuaram uma avaliação da tecnologia. Não aprovaram o produto para utilização (estava numa fase muito inicial e não estava pronto para o horário nobre), mas abriu uma nova abordagem para tratar as LME resultantes da carga dos soldados. Seguindo a linha do tempo, fomos apresentados ao exoesqueleto Sarcos da Raytheon (na altura) como parceiros de transição para a "DARPA". Subsequentemente, os Laboratórios financiaram o trabalho com a BAE (OLAD) e o HULC - uma parceria entre os primeiros anos da EksoBionic e a LMCO - Florida, tivemos a oportunidade de trabalhar com o B-Temia KSRD (programa TALOS) que foi utilizado no Prowler militar de revisão. Também tivemos contacto com os primeiros ROAM Robotics e MAWASHI - financiados no âmbito do TALOS. Tivemos um lugar na primeira fila para todos estes produtos quando saíram do seu estado de infância. Como o NPC ajudou a fundar o que é agora o Gabinete de Ciência e Tecnologia do DHS, em parceria com o Instituto Nacional de Justiça, pudemos introduzir o conceito de exos na sua forma nascente às comunidades de agentes da autoridade e bombeiros. Parece que foi há séculos, e isto foi no início dos anos 2000".

Como pensa que o mercado se irá desenvolver dentro de 5 e 10 anos?

Rita: "Esta pergunta parte do princípio de que existe efetivamente um "mercado" (ou uma indústria). Na minha opinião, não existe. Esperemos que nos próximos 2-3 anos possamos ver um mercado mais coeso a evoluir, um mercado que permita que o conceito de mercado progrida para uma família de produtos real que seja reconhecível, visível, acessível e de utilização mais alargada pelos consumidores. 5-10 anos de crescimento potencial ainda não é, na sua forma atual, algo que possamos prever, independentemente do que digam todos os relatórios sobre o "mercado de consumo" (questiono seriamente a sua validade e as pessoas que realmente conduzem a sua investigação. Muitos destes relatórios utilizam dados desactualizados, ao ponto de falarem de produtos que morreram de forma horrível há pelo menos uma década...). No entanto, no meu mundo perfeito, um comércio ou uma associação sólidos, imparciais e coesos, com estabilidade financeira e jurídica credível, ajudariam a comunidade a ultrapassar algumas das barreiras que impedem o mercado de passar à fase seguinte de evolução, tais como uma educação mais alargada em oposição ao marketing empresarial, a defesa de causas, a representação da comunidade de utilizadores, a defesa de políticas, a análise de tendências e do mercado e uma plataforma para trocar informações profissionais. Uma plataforma em que possamos contar com um grupo mais vasto de representantes e não reutilizar e reaproveitar os mesmos oradores vezes sem conta (sem desvalorizar as suas credenciais e os seus contributos significativos para a disciplina). Penso que isso pode alterar o estado atual e tornar-se em produtos mais reconhecidos. Fala-se muito do "modelo de exo hype", que eu considero ser um modelo mal utilizado e deslocado - não creio que o modelo se aplique a esta área tecnológica... particularmente quando os consumidores não sabem o que são... Precisamos de ter um mercado para criar um hype... e não aplicar o modelo aos poucos que efetivamente implementaram exos. Também suspeito que os exoesqueletos eléctricos, devido ao seu "apelo geracional", ajudarão a quebrar algumas das barreiras que impedem que os exos sejam produtos reconhecíveis e utilizados. Nessa altura, penso que poderemos ter um mercado real e o crescimento/adoção com impacto que gostaríamos de ver acontecer."

Porque é que ainda há tão poucas pessoas com inclusão/deficiência sem exoesqueletos? Até o número de milionários em cadeiras de rodas é de cinco dígitos na Europa. 

Rita: "Quantos dias é que tem para filosofar sobre este assunto? Vou tentar, mas este é um tema mais vasto do que esta entrevista. Podíamos ter um curso de um ano inteiro só sobre este tema. Há quem queira fazer um projeto de investigação de doutoramento? Para começar, há pouco conhecimento e visibilidade sobre os produtos - a diferença entre EDUCAÇÃO e MARKETING. Como é que as pessoas podem consumir algo que nem sequer sabem que existe? Depois, os produtos não foram totalmente aprovados pelos organismos de política médica e de conformidade regulamentar ou pelas entidades reguladoras dos seguros. Enquanto não houver um maior "apuramento" e certificação dos produtos para utilização, as pessoas continuarão cépticas. Em terceiro lugar, mesmo com cinco dígitos, o custo/benefício ainda não está claramente provado e a utilização prática dos sistemas tem de ser aperfeiçoada. Os exos médicos para uso quotidiano em casa, dependendo do caso de utilização, têm de ser simples de utilizar (e rentáveis), o utilizador deve poder fazê-lo de forma tão independente quanto possível e ser seguro para ser utilizado sozinho. Estas questões ainda não foram ultrapassadas. Por último, o fator "aspeto e sensação". Os seres humanos são muito exigentes no que respeita à sua aparência. Em particular, as pessoas com mais de cinco dígitos na Europa vão querer usar algo que seja funcional, mas cujo aspeto lhes dê funcionalidade e apelo estético (tem de ser fixe e sexy)".

Acha que prevalecerão os fabricantes de exoesqueletos generalistas ou os que adaptam os exoesqueletos/exosuits especificamente para logística, cuidados e grupos profissionais individuais?

Rita: "Neste caso, o júri ainda não decidiu. Depende da política da ciência e dos "modos de cabeceira" do mercado em expansão. Eu digo, "TBD". Isto parece-me um desafio para os produtores de exo".

Quais são os maiores obstáculos / estrangulamentos que vê atualmente na distribuição de exoesqueletos?

Rita: "Há um estrangulamento na distribuição? Não me parece que o problema seja a distribuição. Volte ao tema da educação. Se os consumidores não souberem que eles existem e o que podem fazer, porque a voz dos utilizadores não foi ouvida, não pode distribuir aquilo que não está a aumentar as vendas. Precisa de procura para ter oferta para distribuir. O custo/benefício ainda tem de ser provado - mas para ser provado, os produtos têm de ser conhecidos e compreendidos. É difícil fazê-lo quando as pessoas não sabem o que são e o que podem fazer, nem compreendem os benefícios (e desafios) da sua implementação - porque as empresas que implementam exos não falam deles fora da comunidade ergonómica e os utilizadores não são visíveis. É uma história secreta entre aqueles de nós que fazem parte da sociedade exo. Não pode ser uma história contada por ergonomistas ou por um vendedor, sobretudo quando os vendedores [alguns] dão um tiro certeiro noutro exo. Por exemplo, numa entrevista recente, tanto o entrevistador como o entrevistado começaram a criticar os exoesqueletos eléctricos. Não é bom para o sector. A empresa de exoesqueletos passivos não deve atacar a sua concorrência nem os produtos eléctricos. Pelo menos por enquanto, enquanto o mercado está a tentar desenvolver uma personalidade de algum tipo. É mau para o negócio de todos. Por isso, eu diria que a indústria é um estrangulamento para si própria. O custo é um estrangulamento. A falta de compreensão do que são, é um estrangulamento. As políticas de aquisição são um estrangulamento. Ciclo vicioso. A história precisa da voz dos utilizadores, da voz das empresas que falam dos benefícios em termos de custos e de moral. O carácter prático dos casos de utilização. Os académicos e as comunidades profissionais não podem contar a história às pessoas que precisam de a ouvir sozinhas. É concebível que um comércio ou uma associação sólida que não seja uma rede de "bons rapazes" possa ajudar. Mas ainda não chegámos a esse ponto. Eu digo que a comunidade faz parte do estrangulamento".

Qual o impacto que os exoesqueletos podem ter no futuro para as forças militares / policiais e de salvamento?

Rita: "Este é mais um daqueles TBD e precisamos de vários meses em que eu esteja a ensinar a política da ciência para fazer algum sentido. O mercado militar e o da defesa civil são dois animais diferentes:

a) Militares - depende do que pretende que eles façam e porquê. A forma como são classificados também é importante - são EPI? São vestuário e equipamento individual (CIE), são ferramentas ou robótica? O impacto que podem ter depende da forma como são classificados. Depois, há a questão do "conceito de utilização" - para que é que os quer utilizar e como. O sector militar está dividido em 4 componentes que definem melhor as profissões. O DoD tem estado a testar ou a desenvolver exoesqueletos desde o final da década de 1990. São difíceis de "vender" (relativamente às classificações). E quando se considera todos os itens que a "arte da guerra ou da proteção" envolve, e a forma como a indústria abordou a defesa por não compreender a triologia "Política, Política e Ciência", prestou-se um mau serviço, o que torna mais difícil para a defesa levar os exos mais a sério. Se quiser utilizar um exo em combate, o uso de um exo, tal como existe atualmente, é perigoso para os operadores, pelo que é uma perda de tempo e de dinheiro tentar fazê-lo - o TALOS provou-o. A "indústria" tem feito um mau trabalho ao conseguir traduzir o custo/benefício dos exos em geral (não por marca, mas por função industrial, tarefa e benefício para os utilizadores, custo/benefício para as empresas que adoptam os sistemas) para o que significaria para o DoD se o pessoal militar - uniformizado e civil - utilizasse exoesqueletos numa base mais regular. Como os utilizadores de exoesqueletos não partilham os conhecimentos (não os vendedores, mas as empresas e os utilizadores) - fabrico, armazenamento e logística, há muito pouco incentivo para que os militares os utilizem ou queiram gastar dinheiro a tentar descobrir. Existe um sentimento de "telefone-me quando estiverem disponíveis, quando mais pessoas os utilizarem e quando pudermos ver claramente os benefícios", em vez de "não me telefone para obter mais dinheiro para investigação, para que possa melhorar o seu produto comercial, e eu continuo a não ver o valor para mim". Os exoesqueletos não provaram ser dignos de serem adoptados. Há décadas que ando a tentar, e é difícil de vender. E tem de lidar com os egos e rancores das empresas exo. Torna tudo mais difícil. Nunca é demais referir a política da ciência. Política, política e ciência. Navegue bem por elas, para que os benefícios da utilização destas tecnologias no ambiente certo possam mostrar como terão um impacto positivo na redução da dor e da degradação músculo-esquelética. Sabemos que funcionam. É difícil convencer os decisores. As Academias Nacionais pensam que o podem fazer. Boa sorte. Há muito mais em jogo do que as Academias Nacionais ou outros estudos esotéricos para virar esta maré. A política é importante.

b) Funcionários públicos. POLÍTICA, POLÍTICA E CIÊNCIA. A política das tecnologias da função pública e dos EPI é diferente, mais complexa e mais controlada pelos sindicatos do que a dos militares em todo o mundo. Não se traduzem da mesma forma. A tecnologia não é adoptada da mesma forma. A tecnologia não é consumida ou comprada da mesma forma. O serviço civil ou de resposta a emergências tem uma cultura de tradição que não pode perturbar ou subestimar. Não tente mudar o aspeto ou a sensação dos uniformes, por muito melhores que sejam as capacidades que possa tentar acrescentar aos produtos. Assim, tentar determinar qual poderia ser o benefício está muito, muito longe de ser compreendido. Uma vez que (no início) os vendedores/produtores atiravam os seus produtos a qualquer coisa na esperança de que colassem, - e pelo menos nos EUA - não compreendiam como o equipamento de resposta a emergências é testado e consumido, fizeram um enorme desfavor em convencer as pessoas certas a considerá-los. Portanto, TBD. Simplesmente não sabemos. Se alguém disser que sabe... gostaria de ouvir a sua história sobre o porquê, como e o seu plano grandioso. A última coisa que quer ouvir é "O meu tio é chefe dos bombeiros e ele...". Não é assim que funciona. A política das tecnologias de resposta a emergências (nos EUA) é um animal político sério".

Diga-nos algo sobre si que não tenha revelado noutros locais e que nos surpreenda?

Rita: "Tenho sido muito vocal sobre o que faço e pelo que sou apaixonada. Poucas pessoas sabem que sou muito boa cozinheira em casa! Sobretudo cozinha espanhola, latina e italiana. Adoro comer, por isso adoro cozinhar! Sou a "senhora da cafetaria" da nossa casa. Sou uma péssima dançarina, mas isso não me impede. Escrevi recentemente sobre o "porquê" de continuar a trabalhar com exoesqueletos depois da reforma. Prometi a um querido amigo que o seu filho voltaria a andar... e se a sua condição não pudesse ser tratada por um exoesqueleto, outros o fariam em nome do seu filho. Sloan Deumite de Baton Rouge - tornou-se a inspiração para o meu "porquê". Quanto aos militares - dediquei o meu trabalho de toda a vida aos soldados e acredito sinceramente que o produto certo, no local certo, aliviará a dor dos soldados feridos e mantê-los-á a trabalhar durante mais tempo e em segurança. Por último, sou MUITO egoísta. Já vi o que os exos podem fazer. E vejo a saúde/mobilidade de uma população envelhecida 5 anos mais velha do que eu (estou na casa dos 60). Se assumir que vou viver para além dos 75 anos e continuar ativo, prefiro NÃO ter um andarilho. Gostaria de ter "exosneakers" com um aspeto elegante e sexy e que fossem confortáveis, para que possa caminhar no "Caminho de Santiago" ou na Maratona de Boston! Gostaria de usar exos que me permitissem dançar numa convenção de Zumba ou que fossem suficientemente flexíveis para praticar ioga. Gostaria de continuar a ser capaz de cozinhar e limpar a minha casa, abrir frascos ou uma garrafa de vinho e ter um exo que possa ajudar as minhas mãos e os meus ombros. Estou a ver o que estas coisas podem fazer. Fico triste por os meus idosos ainda não poderem tê-las. Mata-me que não sejam acessíveis, práticos e que não estejam por aí. Sei que estão a chegar. Confio nos produtores. Um talento incrível. PS: Acho que os anos 80 têm algumas das melhores músicas".  

Qual é a melhor forma de se desligar?

Rita: "Estar com o meu filho, cozinhar, entreter pessoas, alimentar pessoas, Zumba, yoga, massagens, dança, viajar e vinho/outros. Por esta ordem... ou em simultâneo".

Com quem gostaria de passar um dia?

Rita: "O meu filho. Não há maior honra neste planeta do que ter criado o meu filho, agora um jovem de 23 anos, que em breve será engenheiro informático e também um ótimo cozinheiro!"

Qual foi o seu melhor momento com os exoesqueletos até agora?

Rita: "Tenho várias: 1) As duas vezes que o Sloan Deumite me enviou vídeos dele a andar de pé (amarrado) com um exo. O meu mundo abanou. 2) Ver doentes de Parkinson a CORRER com um KEEOGO da B-Temia. 3) Dancei com um veterano que estava a usar um Keeogo nas instalações do VA Bronx "Stand by Me" 4) Comprei a t-shirt "I GOT LEGS" porque, BEM CLARO, os veteranos deviam poder voltar a andar. Eles deram as suas pernas/mobilidade por nós. Deveriam receber algo de volta de nós. Sempre que vejo o olhar de alguém que usa um exoesqueleto médico - fico comovido. A joia da coroa da minha experiência exo é o ASTM ET CoE. Já ando nisto há várias décadas. Esta é a melhor equipa com que alguma vez tive a honra de trabalhar. São pessoas incríveis".


Sobre a New Stone Soup VT LLC:

Sediada em Hudson, Massachusetts, a New Stone Soup VT LLC é uma pequena empresa detida por uma mulher que se dedica à gestão estratégica e à divulgação, ao desenvolvimento empresarial, à gestão de programas, ao desenvolvimento de produtos e ao envolvimento estratégico. Fazemos corresponder produtos e serviços ao utilizador final ou parceiro certo.

  • Apoio à gestão de programas e tecnologias
  • Estratégia empresarial e desenvolvimento de acções de sensibilização
  • Planeamento integrado, formação, desenvolvimento empresarial
  • "Como fazer negócios com a administração pública", para empresas nacionais ou offshore que pretendam fazer negócios com a defesa, a segurança interna ou a segurança pública
  • Orientação em matéria de boas práticas empresariais para empresas emergentes, empresários hispânicos e mulheres empresárias

Localização:

Nova Sopa de Pedra VT LLC
36 Otsego Drive
Hudson, MA 01740 

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